Minestrone preistorico: anche i Neanderthal mangiavano verdura

Posted on aprile 10, 2011

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Articolo scritto per FuoriLeMura il 10/1/2011 e consultabile anche qui

L'uomo di Neanderthal

Ratatouille da oggi potrebbe non essere soltanto il titolo di un famoso film di animazione della Disney, ma anche, udite udite, una pietanza preistorica. Forse non avrà avuto quel nome, né la stessa ricetta, ma a quanto pare un piatto a base di verdure era presente anche nella dieta dell’uomo di Neanderthal, finora considerato invece dagli esperti essenzialmente un carnivoro.
E’ quanto emerge da una recente ricerca effettuata da studiosi statunitensi e pubblicata sul Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).
Il professor Alison Brooks della George Washington University ha infatti affermato che sono stati trovati, in mezzo ai denti dei resti di alcuni uomini di Neanderthal, dei residui di vegetali, in particolare legumi e semi di piante.
Lo studio della composizione chimica dei vegetali ha inoltre permesso di scoprire che queste verdure erano state in precedenza cotte dall’uomo di Neanderthal prima di essere consumate.
Il fatto che tracce di vegetali cotti siano state rilevate in esemplari provenienti da diverse parti del globo (Iraq e Belgio per la precisione) dimostra che l’utilizzo di verdura nella dieta di questi uomini primitivi potrebbe non essere riconducibile a coincidenze casuali, ma piuttosto derivare da una caratteristica generale e diffusa dell’intera specie.

Fino ad oggi tutti gli studi effettuati sull’uomo di Neanderthal avevano invece portato alla conclusione che esso fosse essenzialmente carnivoro e non mangiasse quantità rilevanti di verdure.
Questo per via dell’alto numero di proteine presente nelle ossa degli scheletri dei Neanderthal, che aveva portato gli esperti a dedurre l’esistenza di un altissimo (diciamo esclusivo) consumo di carne da parte di questi cacciatori primitivi.
Questa dieta poco bilanciata avrebbe poi contribuito alla loro estinzione (avvenuta circa 30.000 anni fa) in concomitanza con la scomparsa dei mammuth, principale fonte di sostentamento per l’uomo di Neanderthal.
A quanto pare invece quest’ultimo era onnivoro e forse non avrebbe disdegnato un buon contorno di insalata per le sue bistecche di tigre dai denti a sciabola.

Legumi: facevano parte della dieta dei Neanderthal

La scoperta recente pone quindi vari interrogativi e apre strade finora mai esplorate.
Innanzitutto si riaccende il dibattito sulla causa dell’estinzione dell’uomo di Neanderthal. Questi uomini primitivi hanno convissuto per molti anni insieme all’Homo Sapiens (da cui discendiamo), per poi estinguersi nell’arco di pochi anni. Venuta a cadere la probabile spiegazione della dieta carnivora, gli studiosi si trovano di fronte ad un mistero ancora aperto e da risolvere.
Un’altra importante chiave di lettura da apporre in appendice alla ricerca statunitense è quella che riguarda le relazioni tra Neanderthal e Sapiens. Se finora i primi sono sempre stati considerati come esseri abbastanza primitivi e meno inclini all’utilizzo della ragione rispetto ai secondi, la scoperta di una loro adattabilità in ambito alimentare e di una dieta più bilanciata li porta sicuramente ad essere più vicini (anche se non biologicamente) agli evoluti Sapiens di quanto non si pensasse in precedenza..

Di conseguenza i Neanderthal sono forse anche a noi più vicini di quanto non lo fossero un po’ di tempo fa (in fondo anche sotto l’aspetto fisico, se essi non si fossero estinti, ad oggi difficilmente sarebbero riconoscibili come esseri totalmente diversi da noi), anche se le cattive abitudini alimentari dei ragazzi d’oggi sembrerebbero dire il contrario.
La scoperta degli americani potrebbe quindi rivelarsi utile anche per le mamme moderne, che, nel tentativo di far mangiare la verdura ai loro figli, potranno incoraggiare i loro pargoli affermando che i vegetali erano mangiati anche dai forti e coraggiosi cacciatori di mammuth dei Neanderthal.
Magari evitando di dire che, nonostante tutto questo, si sono estinti per davvero.

Andreas Marcopoli

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